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이웃집과학자

갑자기 백발되는 '마리 앙투아네트 증후군'?!

By 이웃집과학자

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마리 앙투아네트의 초상화와 처형당하기 직전 마리 앙투아네트.

출처Wikimedia Commons


1793년 10월 16일은 프랑스의 왕비였던 당시 38세였던 마리 앙투아네트의 처형일이었습니다. 마리 앙투아네트는 한 때 화려한 생활을 하던 프랑스의 왕비였지만, 프랑스 혁명이 일어나면서 사형수가 되어 처형될 날만을 초라하게 기다릴 뿐이었죠. 처형 당일날, 사형수가 단두대로 마리 앙투아네트의 목을 벤 후, 목을 들어올리는 순간, 이를 구경하던 사람들은 깜짝 놀랐습니다. 왜냐하면 마리 앙투아네트의 머리가 하룻밤 사이에 백발로 변했던 것입니다.

-이타미 사토시의 책 <굿바이 탈모>-



위의 일화처럼, 갑작스런 충격과 스트레스로 하루 아침에 머리가 백발로 변하는 증상이 가능할까요?

실제로, 이를 일컫는 말이 있는데요. 바로 '마리 앙투아네트 증후군(Marie Antoinette syndrome)'입니다. 이 증후군은 마리 앙투아네트를 대표 예시로 내세우고 있지만, <탈무드>에서도 큰 시련의 신호로 사람이 백발이 되는 이야기가 전해지며 영국의 종교인 토마스 모어가 런던 타워에서 순교하던 날 하룻밤 사이에 백발로 변했다는 기록도 있다고 합니다.


마리 앙투아네트 증후군, 과연 정말로 존재하는 증후군일까요? 있다면 원인은 무엇일까요? 

흰머리가 생기는 이유

멜라노사이트와 멜라닌 색소.

출처Wikimedia Commons

먼저, 간단하게 흰머리가 생기는 이유부터 알아보겠습니다. 북타임의 책 <재미있는 인체 상식 여행>에 따르면, 흰머리가 생기는 대부분의 이유는 '노화' 때문이라고 합니다.


머리에 색이 있는 건 머리의 뿌리인 모근에 있는 '멜라노사이트'라는 색소 세포 때문입니다. 멜라노사이트는 모근에 있는 '모모세포' 부근에 분포하고 있는데요. 모모세포가 분열할 때 아미노산 중 하나인 티로신을 재료로 멜라노사이트가 멜라닌을 생성해 머리카락에 색이 생기는 것이라고 합니다. 하지만 나이가 들면서 멜라노사이트는 활동이 쇠퇴하기 시작합니다. 그래서 색소를 생성하는 기능이 조금씩 떨어지고, 흰머리가 생기기 시작합니다.


또한, 흰머리는 노화 뿐만 아니라 스트레스로도 생긴다고 합니다. 멜라노사이트는 스트레스에 영향을 받기 쉬워, 스트레스를 지속적으로 받으면 색소를 생성하는 활동이 저해된다고 합니다.


갑자기 백발이 되는 것이 가능할까?

앞의 설명은 흰머리가 충분한 시간을 가지고 생기는 원인입니다. 하지만 마리 앙투아네트 증후군은 머리카락이 '갑자기' 백발로 변하는 현상인데요.


이타미 사토시의 책 <굿바이 탈모>에 따르면 갑자기 백발이 되는 경우는 머리카락 전체가 빠지는 '미만형 원형 탈모증'에 걸렸을 뿐이라고 분석합니다. 이 병은 검은 머리카락을 가진 모근이 영향을 받기 쉬워 검은 머리카락부터 빠진다고 하는데요. 그 결과, 흰 머리만 남게 되고 겉으로 보기엔 백발이 돼버린 것처럼 보입니다.


이에 스위스 취리히대학교의 Alexander A. Navarini 교수의 연구진은 원형 탈모증의 원인이 멜라닌 색소 시스템과 관련 있다고 생각하며 연구를 진행했다고 하는데요. 하지만 연구진은 예상 외의 상황을 맞이하게 됩니다.

참고용 백발 이미지.

출처pixabay

그 이유는 54세의 원형탈모증을 앓고 있는 한 환자 때문이었는데요. 이 환자는 원형탈모증을 고치기 위한 치료를 받고 있었습니다. 환자는 스테로이드를 처방 받아 탈모증을 고치는 데 성공했는데요. 그런데 몇 주 사이에 갑자기 그녀의 머리카락이 백발로 변해버렸다고 합니다. 기존에 알려진 마리 앙투아네트 증후군의 사례에서와 달리 이 환자는 아무런 스트레스를 받지 않았고 탈모 증상이 일어나지 않았음에도 백발이 됐다고 합니다.


Navarini 교수의 연구진을 포함한 과학자들은 '마리 앙투아네트 증후군'의 원인을 계속해서 조사하는 중이라고 하는데요. 안타깝게도 아직까지 마리 앙투아네트 증후군의 정확한 원인은 수수께끼라고 합니다.

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