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이웃집과학자

기존 상식을 깨는 분자 움직임 발견

By 이웃집과학자

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기초과학연구원(IBS) 첨단연성물질 연구단 스티브 그래닉 단장(UNIST 자연과학부 특훈교수)과 후안 왕 연구위원은 일반적인 화학 반응에서 발생하는 에너지가 열로 모두 방출된다는 기존 상식을 뒤집고 화학반응 뒤에 분자가 추진력을 얻어서 확산이 가속되는 현상을 밝혔습니다. 참고로 확산은 분자가 주변 분자들과 부딪히면서 생기는 무작위 움직임을 말하는데요. 

연구팀은 화학적 접근 방식을 택했다.

출처pixabay

분자는 화학 반응을 할 때 원자들 사이의 기존 결합을 끊고 새 결합을 형성하면서 다른 물질로 바뀝니다. 이 때 발생하는 반응에너지는 국소적인 열 형태로 발산돼 사라지고 분자 움직임에는 영향을 주지 않는다는 것이 기존 상식이었습니다. 연구진은 화학 반응 시 분자들의 이동을 추적해 반응 뒤 분자 이동성이 거시적으로 증가하는 것을 발견, 반응에너지가 기계적 에너지로 전환된다는 사실을 밝혔습니다. 이 연구 성과는 <Science>에 게재됐습니다.

기존 상식 깨는 분자 움직임

연구진은 액체 용매 속 화학반응에서 증가하는 분자 움직임을 관찰하고 이 움직임이 기존의 열 방출 이론으로 설명되지 않는 동력에 의한 것임을 증명했습니다. 연구진은 먼저 용매 속에서 일어나는 화학반응을 원자의 핵스핀을 감지하는 핵자기공명으로 관찰해, 각 반응물 분자의 움직임을 추적했습니다. 실험 결과 반응 뒤 분자의 확산이 빨라지며 반응 과정에서 생기는 각 분자의 확산 속도가 서로 다름을 확인했습니다. 이는 분자가 열 이외에 다른 동력을 가진다는 걸 의미합니다. 

화학 반응 모식도와 각 분자의 확산계수.

출처IBS

또한 연구진은 촉매가 관여하는 반응이 일반 화학 반응과 전혀 다른 분자 이동을 야기하는 것도 밝혀냈습니다. 서로 다른 15가지 화학 반응에서 나타나는 확산 속도를 분석한 결과 촉매 반응과 촉매 없는 반응의 확산 양상이 크게 달랐습니다. 

촉매 농도 기울기를 가진 미세유체칩과 용매 이동.

출처IBS

연구진은 추가로 촉매 농도가 불균일한 미세유체칩을 준비하고, 칩 안에서 용매 움직임을 관찰했습니다. 참고로 미세유체칩은 마이크로미터 지름의 미세한 관 안에서 액체 흐름을 조종해 시료를 처리하는 칩을 말합니다. 이 때 촉매 농도가 작은 쪽으로 용매가 이동했는데, 반응물 농도 기울기에서는 이러한 이동이 일어나지 않았습니다. 따라서 반응 횟수 때문이 아니라 촉매 자체가 일반 화학 반응과 다른 분자이동을 일으킨다는 결론을 얻었습니다. 

6가지 화학 반응의 확산 비교.

출처IBS

이번 연구는 기존의 화학 반응의 에너지 개념을 다시 쓴 연구입니다. 화학 반응에서 생기는 에너지가 물질을 이동시키는 기계적 에너지로 바뀐다는 것을 최초로 제시했습니다. 이는 분자 단위에서 동력이 필요한 초소형 로봇, 약물 전달 연구에 쓰일 수 있을 것으로 기대됩니다.

스티브 그래닉 단장은 "이번 실험에서 확인한 반응은 플라스틱 생산과 의생명공학 등에 일반적으로 쓰이는데, 여기서 분자 움직임을 조절하는 것은 경제적으로 큰 가치가 있다"고 설명했습니다. 후안 왕 연구위원은 "자연에 존재하는 스스로 움직이는 물질들을 이해하고 정교한 초소형 기계를 만드는 데 기여할 수 있다"고 말했습니다.


##참고자료##

  • huan wang et al, "Boosted molecular mobility during common chemical reactions",Science(2020) 


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