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이웃집과학자

'인류 멸종 vs 일부 멸종' 뭐가 더 심각?

By 이웃집과학자

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인류가 자연 멸종하게 될 가능성은 얼마나 될까요? 물론 자연적이라는 말에 포함되는 건 소행성 충돌이나 슈퍼 볼케이노 폭발과 같은 자연재해도 포함됩니다. 그런데 옥스퍼드대학교(University of Oxford) 연구진이 이 확률을 알아냈다고 합니다. 호모 사피엔스가 20만년 동안 존재해 온 정보만을 이용했다고 하는데요. 


<Scientific Reports>에 게재된 연구 결과에 따르면 어떤 해에도 우리 인류가 자연적 원인으로 인해 멸종될 확률은 '14,000분의 1보다 낮다', 이건 확실하다고 합니다. 아마 87,000분의 1보다도 낮을 거라는군요.

인류가 멸망할 확률은?

출처AdobeStock

옥스포드대학교(University of Oxford)의 또다른 연구진은 <Scientific Reports>에 인간 멸종에 관한 '도덕적 판단'에 관한 연구를 발표했습니다. 이 연구에 따르면 사람들은 인류의 멸종을 특별히 비극적으로 보는 것 같진 않습니다.

전멸 vs 80% 멸종

연구진은 영국의 일반 대중, 미국의 일반 대중, 영국 학생 세 그룹 총 2,507명을 대상으로 실험을 진행했습니다. 연구진은 어떻게 일반 사람들이 인류 멸종을 추론하는지에 관해 연구했는데요. 3개의 시나리오를 주고 순위를 정할 것을 요청했습니다. 첫 번째 시나리오는 커다란 재해가 발생하지 않는 것, 두 번째는 인류의 80%를 멸망시키는 재앙, 세 번째는 지구에서 완전한 인류의 멸종을 일으키는 재앙이었습니다.

사람들은 첫 번째 시나리오를 최고로 꼽았습니다. 당연히 아무 재해가 없으니 제일 좋죠. 반면, 인류를 완전히 멸종시키는 재앙을 최악으로 꼽았습니다. 그래서 사람들은 인류의 멸종을 막아야 한다고 생각했죠. 그런데 놀라운 점은, 연구진이 피실험자에게 이 시나리오의 가능성에 대해 '나쁨(badness)'의 차이에 대해 생각해보라는 질문을 했을 때였습니다. 대부분의 사람들은 80%의 인류가 멸종한 두 번째 시나리오를 인류가 완전히 전멸한 세 번째 시나리오보다 더 비극적이라고 여겼습니다.

얼룩말이 멸종하면?

출처AdobeStock

이제 연구진들은 인류가 아닌 동물 종에 초점을 맞춰 전체 시나리오를 바꿨습니다. 결과는 어땠을까요? 응답자들은 이번에는 얼룩말의 80%가 멸종되는 것보다 얼룩말 종 전체가 멸종되는 것이 더 심각하다고 생각했습니다. 대상만 인류에서 얼룩말로 바꼈을 뿐인데 정반대의 결과가 나온셈이죠. 이러한 차이는 무엇을 의미할까요?

남겨진 자들의 슬픔

피실험자들은 두 번째 시나리오에 의해 목숨을 빼앗긴 하나의 인격체에 초점을 맞추고 있는 듯 보입니다. 그들의 고통과 즉각적인 죽음이 인류가 일부라도 살아남았다는 결과보다 중요한 듯 했습니다. 그래서 인류 전체가 사라지는 것보다 80%만이 멸종된 시나리오에 대해 더 많이 신경쓰고 있는 거죠. 살아남은 자들에게 죽음이 어떻게 영향을 미치는지에 대해 생각해 볼 수 있는 대목입니다.

비극적..

출처AdobeStock

피실험자들이 인류의 절멸을 더 나쁘게 생각하도록 할 방법이 있었는데요. 연구진은 피실험자에게 "인류는 상상할 수 있는 모든 면에서 현재보다 더 나은 오랜 미래를 놓치게 될 것"이라고 말하기만 하면 됐습니다. 즉, 사람들은 이상적인 미래를 더 이상 꿈꿀 수 없다고 인지할 경우 인류의 절멸에 대해 더 비극적이라고 생각했습니다.

우리는 어떤 미래를 맞이하게 될까요?

출처pixabay

소행성 충돌이나 화산 폭발을 막기 위해 우리가 할 수 있는 일은 많지 않습니다. 그래도 핵전쟁의 피해자가 되지 않게 막을 순 있습니다. 사람들이 우리의 미래를 낙관적이라고 느낀다면 사람들은 인류의 잠재적인 몰락에 대해 좀 더 많은 신경을 쓸 가능성이 높습니다. 이는 인류가 스스로 자기 파괴적인 경로에서 침몰하지 않도록 해줄 장치가 될 것입니다.

공동 저자인 Stefan Schubert에 따르면 인류는 가까운 미래에 인류 멸종의 위협에 어떻게 대처할지 많은 영향을 미치기 때문에 사람들이 인류 멸종에 대해 어떻게 생각하는지 찾는 건 중요하다고 말합니다. 인류가 인류 멸종에 대해 어떻게 생각하는지 연구한 실험이라니, 참 흥미롭습니다.

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