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이웃집과학자

기린 혓바닥이 까만 이유

By 이웃집과학자

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으앙 귀여워 쥬금

출처fotolia

기린, 하면 긴 목과 귀엽고 순한 눈망울이 먼저 떠오릅니다. 귀여워! 외치다보면 기린이 목을 쭉 뻗어 커다란 혀를 끄집어내 냠냠 나뭇잎을 맛있게 따먹곤 하죠.

그런데 기린의 혀 색깔을 유심히 보신 적 있으신가요? 얼룩덜룩 합니다.

...길다.위쪽 분홍색과 아래쪽 까만 혀로 구분됩니다

출처fotolia
햇빛에 상처받지 않도록

기린 혀는 얼룩무늬입니다. 혀 앞부분은 검은색에 가까운 어두운 색이고 뒷부분은 분홍빛이죠. 미국 노스캐롤라이나주 헤이우드 커뮤니티 대학에서 생물학을 가르치는 돈 쿠식 교수의 책 <Animal tongue>을 보면 기린 혀가 까만 이유가 나옵니다.

기린은 나뭇잎을 먹습니다. 나뭇잎을 혀로 감싸서 핥듯이 가져오는데, 이 때 혀가 햇빛에 노출되죠. 다른 부위는 털이 감싸고 있어서 괜찮지만 만약 혀가 하루 종일 햇빛을 받으면 화상을 입을지도 모릅니다.

과학자들은 기린의 혀 앞부분이 검은색이어서 화상을 입지 않는다고 생각합니다. 기린 혀의 멜라닌 색소가 혀를 까맣게 만들고 햇빛에 상하지 않도록 보호해준다는 겁니다.

Marshall Cavendish Corporation에서 펴낸 책 <Mammal Anatomy: An Illustrated Guide>에 따르면 기린 혀와 입술이 엄청 튼튼하다고 하는데요. 그래서 아카시아 나무 가시에도 다치지 않고 후루룩 잎을 먹을 수 있다고 합니다.

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