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물총을 발명했던 NASA의 천재를 만나보자

90년대 히트작 물총 발명가 Lonnie Johnson에게 묻다.
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레드불 작성일자2018.02.14. | 76,809 읽음
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그가 발명한 물총 장난감을 들고 있는 로니 존슨

출처 : Johnson Research & Affiliates


알라바마(Alabama)에서 태어난 물총 발명가인 '로니 존슨(Lonnie Johnson)'은 그가 만든 최초의 발명품을 생각해보았습니다. 



아마도 그가 13살 때 아버지와 함께 쏘곤 했던 대나무 총이거나, 잔디 깎는 기계의 엔진을 이용한 카트가 아니었나 떠올려 보았습니다.



어느 것을 발명했든, 그는 그 당시에 그가 발명한 것들을 '발명품'으로 인식하지 못했다는 것은 사실입니다.



“그냥 어설프게 만들고 하는 수준이었죠. 하지만 그냥 무엇인가를 계속해서 만들었고, 그랬기 때문에 어린 시절을 더욱 재미있고 유익하게 보낼 수 있었어요.”

1990년 처음으로 '물총'이라는 것이 장난감 가게에 진열되었을 때, 거의 200만 개의 물총이 만들어졌고 거의 세계 모든 어린이들의 손에 전해졌다고 할 수 있습니다. 하지만, 사실은 이로부터 10년 전 하룻밤 만에 '물총'을 생각해 냈던 것이었습니다.


한마디로 '하룻밤의 센세이션'이었죠.


"나는 NASA에서 목성과 관련한 갈릴레오 미션을 수행하기 위한 시스템 엔지니어로 일을 했어요. 어느 날 일을 하고 집에 돌아왔을 때, 불현듯 생각이 떠올랐어요."

그 생각은 바로 프레온(에어로졸 스프레이를 만드는 재료) 대신 압력이 가해진 물을 사용하는 새로운 종류의 '히트 펌프'에 대한 것이었고 이를 이용해 물총을 발명하게 되었습니다.

 


"나는 화장실에 있는 노즐을 실험하면서 물줄기를 보고 있었어요. 그리곤 생각했죠. 이런 어려운 일들은 내려 두고, 그냥 이렇게 장난감처럼 재미있고 간단한 것을 해야해."


물총은 세계의 어린이들 모두가 재밌어하는 장난감이죠.

출처 : Johnson Research & Affiliates


"아마도 우리 가족은 집 주변에서 무엇인가를 만드는 데에 익숙했던 것 같아요."

존슨은 네브레스카 주에 있는 오마하(Omaha)에 새롭게 정착한 뒤, 그 곳에서 자신만의 프로토타입을 만들기 시작했습니다.


"몇 주 동안 물총을 완성하기 위한 모든 구성품들을 만들고 결합한 후에, 첫 번째 테스트를 할 준비가 끝났습니다."

정말 다행이었던 것은 물총 첫 테스트에서 생각했던 그대로 구현되었다는 것입니다.



"나는 물총을 내 딸에게 주었고, 딸은 이웃 친구들과 놀고 싶어했습니다. 하지만 오히려 친구들이 가까이 갈 수 없었죠.” (하하)

심지어 그는 사무실 행사나 군 소풍에 가지고 갔고 곧 이어 대박 히트를 쳤습니다!



존슨은 그의 발명품이 인기가 없었다면 아마도 좌절감을 제대로 느꼈을 것입니다. 사실 발명가들은 발명과 동시에 좌절을 하게 되는 경우가 많습니다.


"어쩌면 포기하는 것이 현명했을 것입니다. 그러나 내가 발명한 이 장난감이 정말 좋은 제품이라는 것을 알고 있었고, 믿었고, 인내심을 가지고 기다렸습니다."


"처음에는 장난감 회사를 직접 세우고 스스로 제조를 할까 생각했지만, 엄청난 자본이 필요하다는 것을 곧 깨달았습니다. 그래서 이 발명품 물총을 만들어줄 공장을 찾기 시작했죠. 하지만 그들은 첫 천개의 물총을 만드는 데 200,000달러를 요구했고, 한 개 200달러짜리 물총은 말도 안되는 것이었습니다." 


그래서 투자자를 찾기로 결심을 했고, 1982년부터 1989 총 8년 동안 정말 엄청 많은 회사들과 미팅을 했습니다. 마침내, 존슨은 '라라미(Larami)'라는, 자신의 발명품에 가장 잘 맞는 회사를 찾았고, 이후 공장은 쉼 없이 돌아갔습니다. 그의 물총은 12개월 만에 날개 돋친 듯이 팔렸습니다. 그 나머지 이야기는 역사 그 자체였습니다.



요즘 그는 물총을 발명하고 그 이후 10년간 고생했을 때를 자주 떠올립니다. '기다림'과 '인내'를 제대로 배웠던 그때를 생각하며 잊어버리지 않으려 노력하고 있습니다. 그가 이렇게 계속 노력하는 이유는 그는 앞으로도 발명을 멈추지 않을 것이고, 앞으로 살아갈 세상에 필요한 것들을 만들어내려하고 있다는 것을 반증하는 것입니다. 




'도전이 없다면, 우리는 '발명'이라는 것이 여전히 매력적일지는 의문입니다.'라는 말을 전한 존슨.



물총과 여러 다른 것들을 발명해 낸 68세의 나이지만, 존슨은 우리에게 여전히 최고의 발명가가 아닐까 합니다.


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