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올댓골프리뷰

천재적인 퍼터 디자이너, 게린 라이프의 이야기

"서희경 퍼터"를 기억하시나요?

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퍼포먼스와 가성비를 자랑하는 SUB70 골프

이제는 국내에서도 해외 직구로 만나자.


"지난 50년간 가장 혁신적인 퍼터 기술이 무엇이라고 생각하나요?"


위 질문에 가장 자주 떠오르는 답은 1966년 핑 골프 창시자 Karsten Solheim이 발명한 PING Anser 퍼터 디자인이라고 한다. 당시 그가 발명한 힐-토우 무게 배분과 혁신적인 플럼어 넥 (plumber neck) 호젤 퍼터 디자인은 세계적으로 600개 이상의 프로 대회에서 우승한 최고의 혁신이라고 전문가들은 입을 모은다.


그러나 지금으로부터 10년 뒤 같은 질문을 한다면? 어쩌면 그때는 게린 라이프(Guerin Rife)가 발명한 이븐롤 (Evnroll) 퍼터라는 답이 돌아올지도 모른다.


오늘날 퍼터 시장에서 가장 혁신적인 기술 중 하나로 평가받고 있는 이븐롤 퍼터의 창시자 및 발명가 게린 라이프는 25년 동안 퍼터를 만들어왔다.


이븐롤만의 독특한 그루브 기술은 퍼터 페이스 중앙을 벗어난 힐/토우 부분에 맞아도 일관된 거리 및 직진성을 유지한다고 주장한다. 이는 이미 여러 공식 테스트에서 증명되었으므로 여기서 구체적인 기술은 다루지 않겠으나, 보지 못한 분들은 아래에서 각종 테스트 영상을 볼 수 있다.

페이스 어디에 맞아도 일정한 거리로 똑바로?!

이븐롤 퍼터의 혁신적인 그루브 기술 테스트

만일 게린 대표의 이름이 낯익게 들린다면 우연이 아닐 것이다. '서희경 퍼터'로 국내에서도 한때 돌풍을 일으킨 Rife 2-Bar 퍼터를 기억하는가?


게린 대표가 디자인한 2-Bar 모델을 포함한 40개 이상의 퍼터는 국내뿐만 아니라 세계적으로 100개 이상의 프로 대회에서 우승을 기록했다. 2008년 당시 그가 이끄는 RIFE 퍼터 회사는 골프에서 가장 큰 독립 퍼터 브랜드 중 하나였다고 한다.

출처sports.hankooki.com

하지만 어찌 된 일인지, 불과 1년 안으로 그는 자신의 회사 지휘권을 잃고 파산 위기까지 맞이하게 된다.


천재 퍼터 설계자에게 도대체 무슨 일이 일어났을까?



정상에서 무일푼, 다시 정상으로

80년대 중반 뉴욕에서 마케팅 관련 일을 하고 있던 저는 골프에 대해 전혀 몰랐습니다. 지인을 도와 풀로리다 주에서 퍼팅 훈련 도구를 마케팅하다가 우연히 David Leadbetter 골프 코치를 만났지요. 그때부터 저는 퍼팅에 푹 빠지게 되었습니다.

- Guerin Rife, 퍼터 디자이너

게린 대표가 처음 발명한 퍼터 제품은 다름 아닌 오늘 흔히 볼 수 있는 캐비티백 말렛 퍼터 디자인이다.


"캐비티백 말렛은 퍼팅을 향상 시 켜려는 것보다 단순히 허리를 굽히지 않고 공을 퍼올리는 데 사용하려는 디자인이었습니다. 그러나 사용하다 보니 또 다른 장점이 있더군요. 즉, 퍼터 헤드 뒤쪽의 질량을 제거했더니 힐/토우 밸런스뿐만 아니라 위/아래 무게 비율도 향상되어서 공이 더 잘 구르는 것이었습니다."

게린 대표가 처음 설계한 캐비티백 말렛

출처마이골프스파이닷컴

아쉽게도 그는 자신의 첫 발명품에서 큰 이익을 보지 못했다고 한다. "당시 특허에 대해 전혀 몰랐던 저는 캐비티백 말렛 퍼터에 대한 아이디어를 제대로 보호하지 못했어요. 그 경험 덕분에 지금까지 모든 절차에 대해 철저하고 더 조심스럽게 일하는 습관도 생겼습니다."

최초 퍼터 페이스 그루브


더 효과적인 퍼팅 방법을 찾던 게린 대표의 노력은 퍼터 페이스에 그루브를 새겨 넣는 발상으로 이어졌다.


1996년 최초로 특허 등록된 그의 그루브 기술은 임팩트 시 공이 튕겨나가는 것을 최소화해서 퍼터 페이스 로프트를 더 줄일 수 있게 했다. 그 결과, 임팩트 시 느낌은 더 부드럽고 공은 전면으로 더 빨리 구르기 시작해서 방향성도 향상되었다.

퍼터 페이스에 최초로 그루브 탑제한 RIFE 퍼터

출처마이골프스파이닷컴

자신의 이름을 건 RIFE Putter 회사를 시작했다. 2002년에 개발한 그의 2-Bar 퍼터는 당시 오디세이 투볼 퍼터와 함께 폭발적인 인기를 누렸고, 6년 안에 17개국 및 3,000개의 상점에서 1천만 달러 매출을 돌파했다.


그 기간 동안 미국 홈쇼핑 채널들을 통한 공격적인 판매 마케팅으로 엄청난 성과를 올리던 게린 대표는 아쉬울 게 없어 보였지만, 내부적으로는 서서히 위기에 빠지고 있었다고 한다.

2008년 10월, 세계는 서브 프라임 모기지 사건으로 경제가 추락하는 중이었습니다. 그때 우리에게 있는 재고가 엄청나게 많았어요. 판매량은 높았으나, 우리는 TV 마케팅에 천문학적인 돈을 쓰고 있었기 때문에 결과적으로 돈을 못 벌고 있었던 거지요.

우리의 브랜드 인지도는 업계에서 나날이 증가했지만, 투자자들이 유일하게 중요시하는 이익 부분은 상당히 취약했습니다.

– Guerin Rife, RIFE 퍼터 CEO

회사 성장을 위한 자금을 마련하기 위해 투자자들에게 소유권을 조금씩 팔아넘긴 게린 대표는 결국 회사의 통재권을 잃고 2009년에 물러나게 된다. 설상가상, 자신의 이름인 RIFE 브랜드조차도 더 이상 사용할 수도 없게 되었다.

 

다시 비상하다


쓰라인 경험을 맛봤지만 그는 멈출 수 없었다. 그 후, 새로운 GUERIN 퍼터 브랜드로 다시 복귀를 노렸지만 생각만큼 잘되지 않았다.


처음부터 시작하자는 마음으로 자신의 퍼터 그루브 특허를 펼치고 연구하던 중, 게린 대표는 어느날 신기한 현상을 목격하게 되었다고 회상한다. 즉, 토우에 맞은 퍼트는 드로우 샷처럼 우측에서 좌측으로 돌아왔고, 힐에 맞은 공은 페이드처럼 좌측에서 우측으로 돌아오는 것이었다.


이 현상을 확인한 게린은 당시 소름이 돋았다고 한다. 

이븐롤 퍼터의 핵심 기술

"저는 페이스에 그루브를 새겨 넣으면 공에 동일한 에너지를 전달할 수 있다는 것을 알고 있었습니다.

하지만 그루브 중간 부분의 폭이 넓고 힐/토우로 갈수록 가늘게 테이퍼 되는 elongated parabolics 모양의 그루브는 공의 출발선 뿐만 아니라 구르는 방향에도 영향을 준다는 것을 발견했을 때, 저는 퍼터 디자인의 역사를 바꿔놓을 것이라고 확신했습니다.

- Guerin Rife, EVNROLL 퍼터 발명가

위 같은 현상을 "기어링" (gearing)이라고 부르기로 생각한 게린은 차후 여러 공식 테스트로 그 효과를 증명해 보였다.

"아마추어는 물론 프로들조차도 항상 퍼터 중앙만 맞출 수 있는 것이 아니기에, 이 기술은 퍼팅에 대한 미스샷을 실제로 방지해 주는 것"이라고 그는 장담했다.


마침내 게린과 그의 사업 파트너인 스티븐 라일리 (Steven Riley)는 2016년 PGA 쇼에서 이븐롤 퍼터의 신기술을 세상에 알리게 되었고, 같은 해 세계적인 골프 장비 테스트 전문 기관인 mygolfspy.com에서 1위를 차지한 퍼터보다 우수하다는 도전장을 내밀었다.

마이골프스파이에서 우리의 퍼터를 공식적으로 테스트한다고 했을 때, 저는 스티븐에게 말했습니다. 우리 기술이 흥하거나 망하거나, 둘 중 하나일 것이라고 말이죠.

하지만 저희 초기 모델 4개 모두가 기존 1위 퍼터보다 우수하다는 결과가 나오자 우리 사이트는 폭발적인 방문자로부터 5분 만에 마비되었습니다.

- Guerin Rife, EVNROLL CEO

그는 행보는 거기서 멈추지 않았다. 새로운 모델들을 매년 추가한 게린의 이븐롤 퍼터 라인은 마이골프스파이 2017년 블레이드 퍼터 부분 1위, 2018년과 2019년 말렛 퍼터 부분 1위로 3년 연속 최고 퍼터의 영예를 안았다.

다음은 어디로?


게린 라이프 사장의 이븐롤 퍼터는 그의 25년 경험과 창의력이 모두 담긴 결과물이다.


"진정한 혁신은 정교하고 사려 깊은 연구 및 통찰력과 함께 이루어지는 것입니다. 단지 새로운 색상이나 정렬 선을 추가한다고 되는 게 아니지요. 마지막으로, 경험도 매우 중요하며 그 면에서는 제가 약간 유리하다고 생각합니다. 왜냐면 경험은 젊음만으로 쉽게 쌓아갈 수 없으니까요"라며 게린은 넌지시 웃었다.

EVNROLL 대표 / 퍼터 디자이너 Guerin Rife

출처마이골프스파이닷컴

밀려오는 주문의 양을 감당할 수 없을 정도로 지난 4년을 바쁘게 달려온 게린은 올해 67세이다. 앞으로의 계획을 묻자 그는 "미국의 모든 골퍼들이 우리의 이븐롤 기술을 사용하는 것이다"라고 서슴없이 답했다.


그의 환한 미소는 그가 농담을 하고 있다고 하지만, 반짝거리는 그의 눈은 또 다른 뜻을 암시하고 있을지 모른다. 그의 창의적인 생각에서 앞으로 어떤 새로운 작품이 나올지 기대된다.


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