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'음식을 삼키기 어렵다면?' 식도암 의심해보세요

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음식을 삼킬 때 불편감이 느껴지나요?


식도암은 예후가 좋지 않은 암 중의 하나로, 전체적인 완치율은 약 10~15%에 불과합니다. 식도에 암이 생기면 어떤 증상이 나타나는지, 식도암의 원인, 예방법까지 모두 알아보세요. 

◎ 식도암이란? 


식도암은 식도에서 발생한 암으로 식도의 점막, 점막하층, 근육층 등에서 발생할 수 있으며, 편평상피세포암, 선암, 평활근 육종, 횡문근 육종, 림프종, 흑색종 등 여러 가지의 암이 발생할 수 있습니다. 우리나라에서는 편평상피세포암이 전체 식도암의 95% 이상을 차지하고 있습니다. 

◎ 식도암 위험요인 


식도암의 정확한 발병 원인은 알려져 있지 않습니다. 하지만 다른 여러 암과 마찬가지로 유전적 요인과 환경적 요인의 영향을 받는 여러 단계의 과정을 거쳐 발생할 것으로 생각됩니다.  

연령 및 성별

우리나라에서 식도암은 젊은 나이에는 발생이 적고, 60~70대에 주로 발병하며, 남성에게 주로 많이 발생됩니다.


식도 질환

여러 종류의 식도 질환이 식도암의 발생과 연관되어 있는 것으로 알려져 있습니다.

위식도 역류 질환의 합병증 중 하나인 바렛식도는, 지속적인 식도 역류로 인해 식도 하단부가 위점막의 원주상피(표면을 덮고 있는 원기둥모양) 세포로 화생(세포가 외부 자극으로 인해 다른 종류의 세포로 바뀌는 것)이 일어난 상태를 말합니다. 바렛 식도는 식도암의 전암성 병변으로 정상인에 비해 식도암의 발병 위험이 약 30~40배 증가합니다.

그 외에, 철분이나 비타민이 부족하여 구강이나 인두, 식도의 점막에 위축이 오는 플러머-빈슨 증후군(Plummer-Vinson syndrome), 식도 협착, 식도이완불능증, 식도 게실 등의 질환이 있습니다.


흡연, 음주

흡연은 식도암이 발생할 가능성을 약 5~6배 정도 증가시킵니다. 특히 음주와 흡연을 같이하는 경우에는 암 발생이 서로 상승작용을 하게 되어 식도암의 위험성이 매우 높아집니다. 식도암 중에 특히 편평상피암의 경우에는 술과 밀접한 관련을 가지고 있으며, 독주와 과음이 식도암의 원인이 될 수 있습니다.


비만

과체중이나 비만은 식도의 선암 발생 위험을 높일 수 있습니다.


식습관

65° C 이상의 뜨거운 차를 자주 마시는 것은 식도의 편평상피암 발생 위험을 높일 수 있습니다.

◎ 식도암 증상

식도는 음식이 지나가는 통로이므로 식도암의 증상은 주로 음식을 삼키기 어렵거나 삼킬 때 발생하는 통증이 주가 됩니다. 하지만 식도는 잘 늘어나는 성질을 가지고 있어 작은 식도암의 경우에는 특별한 증상이 없을 수 있습니다.


증상이 느껴지는 경우에는 이미 상당히 진행된 경우가 많습니다. 크기가 작은 초기 식도암의 경우에는 아무런 증상이 없는 경우가 많고, 주로 건강 검진 시에 시행하는 내시경 등의 검사에서 우연히 발견되는 경우가 많습니다.


식도암이 점차 진행하여 식도내강이 좁아짐에 따라 연하곤란 즉 음식을 삼키기 어려운 증상이 나타나며 이는 처음에는 고기나 깍두기 같은 고형 음식에서부터 시작하여 나중에는 죽이나 미음, 물을 삼키기 어렵게 됩니다. 또는 크기가 큰 음식을 먹을 때 걸리는 느낌이 나거나 앞가슴이나 등 쪽에 통증을 느낄 수도 있습니다. 이에 따라 식사하기 불편해지고 식사량도 자연적으로 줄게 되어 심한 체중 감소와 영양실조가 동반될 수 있습니다.


식도암이 식도의 내강을 거의 막아서 음식물이 아래로 내려가지 못하게 되면 식사 후에 먹었던 음식물이 다시 입으로 올라오는 증상이 있을 수 있으며, 이와 동반하여 입으로 올라온 음식물이 기도로 흡인(빨아들임) 되어 기침이나 흡인성 폐렴 등의 증상이 발생할 수 있습니다.


식도암이 진행함에 따라 식도내강을 좁히는 것 외에도 식도 주변의 기관에 암이 침윤함에 따라 여러 가지 증상이 생길 수 있습니다. 


식도암이 목소리를 내는 성대를 지배하는 되돌이후두신경을 침범하게 되면 성대 마비가 생겨 목이 쉬게 되며 이에 따라 음식물의 흡인이 자주 일어나게 됩니다. 식도 바로 뒤의 척추를 침범하면 등 쪽에 통증이 올 수 있고, 기관(기도)을 침범하면 기침, 객혈 등의 증상이 생기게 됩니다.

◎ 식도암 예방법 


술 · 담배를 끊고, 채소와 과일이 풍부한 균형 잡힌 식생활을 하는 것이 필요합니다. 만약 위-식도 역류나 바렛 식도와 같은 질환으로 진단받았다면 적절한 치료를 받고 정기적으로 검사를 해 보는 것이 식도암의 예방 및 조기 발견에 큰 도움이 되겠습니다.


식도암의 검진 방법으로는 식도 내시경초음파 내시경이 최선의 방법입니다. 흡연이나 음주를 많이 하신 55세 이후의 분들은 최소한 1년에 한 번 이상은 내시경을 해보는 것이 좋습니다.

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