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찬물 수영이 우울증을 치료할 수 있을까?

영국의 한 여성은 2년 넘게 항우울제를 끊고 찬물 수영으로 우울증을 극복하고 있다.

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찬물 수영이 우울증을 치료할 수 있을까?

출처BBC

나는 겨울 바다에 뛰어들 때 가장 살아있음을 느낀다.

추위로 호흡이 가빠질때 재빠르게 입수한다.

물속에 들어가면 타는 듯한 통증이 느껴진다.

수년 동안 겨울 바다에 들어가는 것을 반복해왔지만 여전히 조금은 무섭다.

하지만 차가운 물 속에 들어가는 순간이 머릿속의 걱정과 부정적인 잡담에 귀를 닫을 수 있는 유일한 시간이다.

입수한지 2분이 지났을까?

내 피부가 수온과 비슷해지면 편안해지며 호흡이 느려진다.

짧은 수영을 마치면 마음이 편안해지고 며칠 동안 차분해진다.

차가운 물에서 수영하는 것을 즐기는 많은 사람들과 마찬가지로 나도 찬물을 좋아한다. 찬물 수영이 정신건강에 도움이 된다고 믿기 때문이다.

영국 의학저널 사례보고서(British Medical Journal Case Reports)에 따르면, 찬물 수영은 우울증에 효과적인 치료 방법이 될 수 있다.

찬물로 다이빙

2016년 BBC One에서 방영된 시리즈 'The Doctor Who Gave Up Drugs(약물을 포기한 의사들)'에서는 17세부터 항우울제를 복용해 온 24세의 '사라(Sarah)'의 이야기가 소개됐다.

사라의 우울증 증상은 10대 초반에 시작됐다고 한다.

처음 사라를 만났을 당시 그는 항우울제 복용을 끊기 위해 필사적으로 애를 쓰고 있었다. 사라는 항우울제가 그를 "화학적 안개"에 빠뜨렸다고 말했다.

사라는 수영을 좋아했다.

나는 내 경험을 떠올리며 포츠머스 대학 극한 환경 연구소의 마이크 팁튼 교수와 헤더 매시 박사, 마크 하퍼 박사를 찾아가 사라에게 찬물 수영이 도움이 될 수 있는지 과학적 자문을 구했다.

사라는 17살부터 복용하던 항우울제를 그만 먹고 싶다고 했다

출처BBC

스트레스 반응

야외 운동 그리고 누군가와 함께 수영하는 것은 우울증과 불안 증상을 개선할 수 있다.

그러나 찬물에 들어가는 것 자체가 효과가 있을 수 있다고 포츠머스 대학의 팁튼 교수와 매시 박사는 믿었다.

생물학적으로, 차가운 물에 들어가는 것은 스트레스 반응을 유발한다.

여러 가지 위험한 상황에 대처하기 위해 수백만 이상 진화해온 생리학적 반응이다.

동물의 공격이나 찬물에 뛰어드는 것, 시험을 보는 것 등 모두 비슷한 반응을 일으킨다.

처음 찬물에 들어가면 심장박동수와 혈압, 호흡수는 모두 증가하고, 스트레스가 유발된다.

그러나 15도 이하의 물에 반복적으로 몇 차례 들어가면, 이러한 스트레스 반응은 점차 줄어든다.

찬물에 반복적으로 들어가는 방법만이 스트레스 반응을 줄일 수 있는 유일한 방법은 아니다.

팁튼 교수와 매시 박사는 고도에서 운동하는 것도 스트레스 해소에 좋은 방법이 될 수 있다고 말했다.

이는 "교차 순응(cross-adaptation)"이라고 불리는데, 한 형태의 스트레스는 몸을 다른 하나에 적응시킨다는 의미다.

현대 사회에서 신체적, 심리적 문제에 대한 만성적인 스트레스를 동반하는 염증이 우울증 및 불안감과 연관됐다는 증거가 많이 나오고 있다.

찬물 수영은 교차 순응을 통해 많은 이들에게 영향을 미치는 염증과 정신 건강 문제, 만성 스트레스 반응에 도움을 줄 수 있다.

사라는 2년 넘게 항우울제를 끊고 찬물 수영으로 우울증을 극복 중이다

출처BBC

찬물 수영을 즐기는 사람들은 찬물 수영의 많은 이점을 설명한다.

이들은 결코 감기에 걸리지 않고, 겨울에 난방장치를 켜지 않는다.

이들은 모두 찬물 수영을 찾게 된 각자의 슬픈 사연을 가지고 있었으며 찬물 수영에서 위안과 기쁨을 찾았다.

찬물 수영을 안전하게 즐기는 방법

  • 다른 운동을 할 때와 같이 찬물에 들어갈 땐 주의해서 들어가야 한다. 만일 심장 질환이 있는 경우, 따뜻한 온도에서 느리게 시작해야 한다.
  • 수영할 줄 알아야 하고, 수영을 할 수 있는 친구 혹은 가족과 꼭 함께 가야 한다.
  • 해수 온도가 너무 낮지 않은 여름 혹은 초가을부터 시작하면 좋다.
  • 수면이 낮은 곳에서부터 시작해야 한다.
  • 조용한 날에 해변을 찾으면 좋다. 처음 2~3분간 숨을 헐떡일 때는 위험할 수 있다. 긴장을 풀고, 가능한 한 차분하게 호흡하면서 머리를 수면 위로 유지하라.
  • 2분에서 3분 정도 시간을 재보는 것도 좋다. 피부가 물과 같은 온도에 도달하면 따뜻함을 느낄 수 있다.

"인생은 좋다"

2006년부터 지금까지 항우울제를 처방받는 환자는 2배 이상 증가했고, 환자들은 이 약을 장기간 복용한다. 하지만 항우울제의 효과에 대해서는 여전히 논란이 많다.

우울증을 해결하기 위해선 새로운 접근법이 절실히 필요하다.

마크 하퍼 박사는 조심스럽지만 낙관적이었다.

그는 "지금까지 우리가 관찰한 사례들은 찬물 수영이 여러 방면으로 이롭다는 가설을 뒷받침한다"고 말했다.

이후 2년 이상이 지난 지금까지, 사라는 모든 약을 끊고 찬물 수영을 즐긴다.

사라는 "인생은 좋다. 아직 상담은 받고 있지만 (찬물) 수영은 계속해서 할 거다. (찬물) 수영은 내가 어려울 때 큰 도움이 됐다"라고 말했다.

*의사 혹은 처방자와 상의하지 않은 채 항우울제 및 다른 약 복용을 중단하지 마십시오.

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